Drones para inspeccionar y cartografiar zonas intermareales

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Caracas.-Los drones van a tener un papel muy importante en las observaciones futuras de terrenos naturales para cartografiarlos o para vigilar su ecología. Comparadas con las imágenes obtenidas por satélites, las conseguidas por drones proporcionan una resolución de imagen mil veces mejor y un millón de veces más puntos de datos. Esto es lo que argumenta Kasper Hancke, biólogo marino en el Instituto Noruego para Investigación del Agua (NIVA).

Normalmente, cuando él y otros investigadores están cartografiando la zona intermareal, un tipo de terreno natural difícil de inspeccionar, deben hacer el trabajo de manera manual y desde la propia superficie, lo cual es muy lento. Pero en vez de eso, ahora Hancke y sus colegas están probando, por primera vez, la obtención de imágenes desde más arriba mediante drones.

Hancke explica que cuando un dron vuela a 100 metros sobre el suelo, puede tomar fotografías con una resolución de 3 x 3 centímetros. Esto contrasta mucho con la resolución de las imágenes satelitales disponibles, que a menudo llegan solo hasta 30 x 30 metros.

Hancke está convencido de que los drones son el futuro del cartografiado y la vigilancia de ecosistemas y recursos naturales.

El NIVA ensayó diferentes tipos de dron durante su cartografiado de una zona intermareal. En la foto de la izquierda se ve un dron de hélice, mientras que el de la foto de la derecha es un dron de ala fija. En esta última foto, aparece el investigador del NIVA Kasper Hancke (izquierda) acompañado por el piloto de drones Robert Poulsen (derecha), de la empresa Spectrofly. (Foto: NIVA)

Para analizar las fotos tomadas por los drones, Hancke se ayuda de un software que usa lo que se conoce como aprendizaje automático: reconoce patrones en la imagen, permitiendo al sistema categorizar por su cuenta los diferentes elementos que se encuentran en ella. Mediante esto, el programa puede decirnos, por ejemplo, cuántas algas de cada tipo hay en el área que el dron ha fotografiado.

Cada familia de algas tiene su propia firma de color, que el software reconoce. Esto se debe a la combinación de longitudes de onda reflejada por los diferentes tipos de alga. Cada familia consigue así su propia “huella dactilar”, expresada en colores. El software reconoce la huella del alga, y de este modo categoriza los elementos en la fotografía.

Hancke prevé un brillante futuro para el cartografiado desde dron, que será mucho más eficiente y rentable que los métodos actuales. El cartografiado desde dron también proporciona observaciones continuas a lo largo de las costas, en vez de puntos de datos individuales que necesitan ser extrapolados, como ocurre ahora.

Además, las imágenes de dron pueden ser utilizadas para monitorizar la expansión de especies introducidas. Hancke y sus colegas están también trabajando hacia el uso de drones para cuantificar los plásticos en aguas costeras, y están desarrollando rutinas automáticas de análisis de imágenes.

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